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Le Lockheed CL-400 Suntan

VII. L'hydrogène carburant

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I. Présentation

II. Introduction

III. Les premiers contrats d'études
IV. Le CL-400
V. La production de l'hydrogène
VI. Réservoirs et systèmes
VII. L'hydrogène carburant
VIII. Premiers moteurs à hydrogène
IX. Le P&W J-57 à hydrogène
X. Le P&W model 304
XI. Les essais du P&W 304
XII. Les usines d'hydrogène
XIII. La fin du CL-400
XIV. L'héritage du CL-400
XV. Bibliographie
 

Parmi les premiers soucis de Johnson et de Rich, il y avait les risques d'incendie et d'explosion de l'hydrogène. Pourrait-il être manipulé sans risque comme l'essence? Lors de ses visites aux laboratoires utilisant l'hydrogène liquide, Rich s'est renseigné au sujet des incendies et des explosions, mais a obtenu peu d'information. Les laboratoires se sont donnés beaucoup de peine pour éviter ces problèmes. Les seuls précédents d'explosions connus étaient mineurs. Le manque d'information a amené Johnson et Rich à concevoir une série d'expériences pour déterminer par eux-mêmes les risques d'incendies d'hydrogène et d'explosions.

Pour réaliser ces expériences, ils se sont tournés vers leur station de test, "fort Robertson" distante de seulement un kilomètre des pistes de l'aéroport de Burbank. Ils ont conçu des essais ou des réservoirs contenant l'hydrogène liquide sous pression ont été rompus. Dans beaucoup de cas, l'hydrogène s'est rapidement échappé sans prendre feu. Les expérimentateurs ont alors utilisés une amorce de fusée (une petite charge de poudre) pour mettre à feu l'hydrogène. Des récipients d'hydrogène et d'essence ont été placés côte à côte et rompus. Quand le bidon d'hydrogène a été rompu et mis à feu, la flamme a rapidement décliné, mais quand la même chose a été faite avec l'essence, l'incendie a persisté et a fait beaucoup plus de dégat.

Le feu d'essence était un ordre de grandeur plus grave que le feu d'hydrogène. Les expérimentateurs ont essayé d'induire l'hydrogène pour la faire exploser, avec un succès limité. Pour 61 tentatives, seulement deux explosions se sont produites et dans les deux cas , il a fallu mélanger l'oxygène à de l'hydrogène. La plus grande explosion a été produite en mélangeant un demi litre d'oxygène liquide à un volume semblable d'hydrogène liquide. Johnson et Rich ont été convaincus que, avec un soin approprié, l'hydrogène liquide pourrait être manipulé tout à fait sans risque. Cependant, Johnson et Rich ont filmé leurs expériences d'incendie et d'explosion pour convaincre les sceptiques.

La confiance de Johnson et de Rich dans la manipulation d'hydrogène n'a pas toujours été partagée par leur consultant en matière d'hydrogène, Russell Scott, qui a été souvent stupéfait par ce qu'il a vu dans les zones d'essai du fort Robertson. 14 Le service, cependant, a bien été équipé d'un système électrique anti-déflagrant, des outils de sûreté, des renifleurs ou des moniteurs d'hydrogène, et d'autres dispositifs de sécurité. En trois années de travail et la manipulation de milliers de litres d'hydrogène liquide, il n'y pas eu d'accident provoqué par l'hydrogène.

Il y avait, cependant, une marge étroite. En accord avec la philosophie de Johnson, les fours utilisés pour simuler les températures d'aile à Mach 2,5 était sécurisés. Il y avait cinq fours, et tôt un matin, à environ 2 heures du matin, l'un d'eux a pris feu. Le personnel des Skunk Work, y compris Rich, a été appelé parce que les pompiers ne pourrait pas intervenir, en raison de la confidentialité du projet. Il y avait 2000 litres d'hydrogène liquide dans la zone et Rich a décidé que la meilleure ligne de conduite était de vider l'hydrogène liquide par terre. C'était l'hiver, très humide; l'hydrogène froid crée rapidement un brouillard d'environ deux mètres d'épaisseur. Rich et deux douzaines d'autres personnes étaient dans la zone et tout ce qu'elles pourraient voir étaient leurs têtes. Heureusement, l'hydrogène n'a pas pris feu.

Sources :

Cette série d'article est la traduction par mes soins d'un article plus général (et très intéressant) de la NASA sur l'emploi de l'hydrogène comme carburant :

LIQUID HYDROGEN AS A PROPULSION FUEL,1945-1959

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